La Misión Cassini-Huygens: Rumbo a Saturno y Titán

Breve historia de los precedentes de la misión

Tras las misiones Voyager a los planetas exteriores, durante la ultima mitad de la década de los 70 y toda la década de los 80 y si bien, las fotografías que se tomaron entonces ilustran hoy en día todos los libros de Astonomía, en algunos casos dejaron mas preguntas que respuestas. Para resolver estas inquietudes la NASA envió la sonda Galileo a estudiar el entorno de Júpiter, el planeta mas grande y colosal de nuestro Sistema Solar. Esta nave se lanzó en 1989 y llegó al planeta gigante en diciembre de 1995. Estuvo activa hasta 2003 y además del 5º planeta a partir del Sol, estudió a fondo las caracterísiticas físicas y orbitales de los cuatro grandes satélites Galileanos, llamados así en homenaje a su descubridor: Galileo Galilei en 1610, Io, Europa, Ganímedes y Callisto.

Pero quizá lo que mas “decepcionó” en su día a los astrofísicos del JPL (Jet Propulsion Laboratory) fue la escasa aportación que hicieron las Voyager al sistema de Saturno. Un planeta mucho mas atractivo y cuyo conjunto de lunas ofrecía un Sistema Solar en miniatura. En definitiva. Un sistema que lo tenía absolutamente todo. Está desilusión se plasmó de manera especial con Titán la Luna mas grande del sistema saturniano y la segunda mas grande de todo el Sístema Solar (solo levemente mas pequeña que Ganímedes) tan grande que es incluso mayor que el planeta Mercurio aunque su masa es mucho menor. Titán además tiene la característica de ser el único satélite natural de nuestro Sistema Solar en contener una apreciable atmósfera que, al estar compuesta de elementos de metano generaba una densa bruma que impedía ver la superficie del astro pero esto lo veremos con mas profundidad mas adelante.

En 1989 y tras el lanzamiento de la misión Galileo a Júpiter, La NASA empezó a proyectar una sonda que estudiase en profundidad el entorno del planeta anillado y ahí se gesto el proyecto Cassini-Huygens (Cassini, descubridor de la división del mismo nombre dentro del conjunto de anillos de Saturno y de cuatro de sus lunas mayores. Rhea, Japeto, Dione y Tethys, y Huygens, astronomo holandés, que fue el primero en interpretar los “apendices” que sobresalían en los costados del planeta tras las primeras observaciones de Galileo y que definió como “anillos”, además de ser quén descubrió Titán.

El proyecto era el mas ambicioso que se había gestado desde el inicio de la carrera espacial. Se trataría de la sonda mas grande y rápida jamás construída hasta la fecha. (ahora el record de velocidad lo ostenta la sonda New Horizons, en camino al Planeta Enano Plutón y que llegará en 2015). Además de la sonda Cassini se proyectaba una mucho mas pequeña y que a la postre sería la denominada Huygens y cuya misión sería atravesar la densa y espesa atmósfera de Titán para posarse en su superficie. Por ello se solicitó ayuda a la ESA (Agencia Espacial Europea) que aceptó el reto con entusiasmo y que fue quien se encargó por entero de la construcción del Lander Huygens.

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